C’est à nouveau la période des fêtes, et au milieu des listes de choses à faire et des préparatifs pour les dîners de fête, certains se demanderont une fois de plus s’il est préférable pour l’environnement d’acheter un sapin de Noël artificiel ou d’opter pour le vrai.

C’est une bonne question à poser. Nous sommes en pleine urgence climatique et nous sommes de plus en plus conscients de notre impact sur l’environnement.

Beaucoup d’entre nous sont plus enclins à penser au changement climatique lorsqu’ils font des achats tout au long de l’année. Il est logique de se demander si le fait de laisser les arbres en terre pour qu’ils continuent à pousser ne contribuerait pas davantage à la lutte contre le changement climatique.

UNE DÉCENNIE POUR SE DÉVELOPPER OU SE MAINTENIR

Un arbre naturel de taille moyenne (2-2,5 mètres de haut, 10-15 ans) a une empreinte carbone d’environ 3,5 kilogrammes d’équivalent de dioxyde de carbone (CO2e), soit à peu près la même chose que de conduire une voiture sur 14 kilomètres.

Cette empreinte augmente considérablement si l’arbre est envoyé à la décharge. Lorsqu’il se décompose, il produit du méthane, un gaz à effet de serre plus puissant que le dioxyde de carbone, et génère une empreinte beaucoup plus importante – près de 16 kilogrammes de CO2e. Si l’arbre est composté ou recyclé, une pratique courante dans de nombreuses grandes villes, l’empreinte écologique reste faible.

En comparaison, un arbre artificiel de deux mètres de haut a une empreinte carbone d’environ 40 kilogrammes de CO2e rien que par la production de ces matériaux.

Différents types de plastiques sont utilisés dans les produits artificiels à base d’arbres. Certains, comme le chlorure de polyvinyle, sont très difficiles à recycler et doivent être évités. Les arbres en polyéthylène, qui ont tendance à avoir l’air plus réalistes, ont un prix plus élevé.

La grande majorité des arbres artificiels sont produits en Chine, à Taiwan et en Corée du Sud. L’expédition à partir de ces usines éloignées augmente l’empreinte carbone des arbres.

Un arbre artificiel doit être réutilisé pendant 10 à 12 ans pour correspondre à l’empreinte d’un arbre naturel qui est composté en fin de vie. Même dans ce cas, le recyclage des matériaux des arbres artificiels est si difficile que ce n’est pas une pratique courante. Certains vieux arbres peuvent être réutilisés, mais la plupart des produits artificiels finiront dans une décharge.

BRÛLAGE DES ARBRES

Cela donne aux personnes qui ont un esprit écologique une certaine idée de l’impact de leur choix. Mais d’autres facteurs entrent également en jeu. Les vrais arbres deviennent rares et plus chers. Aux États-Unis, le prix moyen d’un véritable arbre est passé de 75 dollars en 2018 à 78 dollars en 2019.

Les conditions météorologiques ont eu un impact sur les arbres de Noël. Aux États-Unis, le temps chaud et les pluies excessives sont considérés comme des facteurs contribuant à la pénurie d’arbres, et les incendies ont endommagé ou détruit certaines fermes. Les vagues de chaleur de 2017 et 2018 ont tué de jeunes plants en Oregon et auront un impact sur l’approvisionnement en arbres dans les années à venir.

Au Canada, les consommateurs qui veulent des arbres naturels ont été avertis de faire leurs achats tôt, car de nombreux vendeurs ont des stocks limités en raison des incendies, du gel et des dégâts causés par les insectes qui se sont accélérés ces dernières années.

Le changement climatique va probablement exacerber ces facteurs et pourrait faire augmenter le prix des arbres pendant des années. Les chercheurs ont découvert que certains ravageurs, comme le puceron des brindilles du sapin, déjà un ravageur important dans l’industrie québécoise des arbres de Noël, vont probablement augmenter dans un climat de réchauffement et nuire aux plantations commerciales de sapins.

OH, ARBRE DE NOËL

L’économie a également joué un rôle dans la disponibilité des arbres. Les arbres d’aujourd’hui ont été plantés à l’époque de la Grande Récession de 2008.

Les conséquences de ce ralentissement économique ont eu des répercussions considérables sur l’industrie. La demande ayant chuté au cours de ces années, de nombreux producteurs ont fait faillite. Cela a réduit le nombre d’arbres plantés et a contribué à la pénurie sur le marché des arbres de Noël d’aujourd’hui.

L’Association canadienne des producteurs d’arbres de Noël s’est considérablement réduite au cours des 15 dernières années, passant de 300 membres à environ 80 aujourd’hui.

Est-il temps de renoncer aux vrais arbres de Noël ?

Les arbres de Noël fournissent un habitat à la faune, protègent les sols, modèrent les inondations et les sécheresses, filtrent l’air et séquestrent le carbone pendant leur croissance. Les fermes d’arbres offrent également des avantages économiques locaux qui ne sont pas liés aux produits fabriqués à l’étranger.

Le changement climatique ne signifiera peut-être pas la fin des arbres de Noël. Des études menées dans les Appalaches suggèrent que les arbres situés à plus basse altitude pourraient être plus susceptibles de souffrir de parasites et de dommages à mesure que le changement climatique progresse. Elles ont également constaté que les exploitations arboricoles situées à des altitudes plus élevées pourraient bénéficier d’une saison de croissance plus longue.

Les recherches sur les effets des températures et des précipitations extrêmes sur la formation des cônes peuvent aider les producteurs à maintenir ou à améliorer la croissance des arbres en réponse à l’évolution des conditions environnementales. Les producteurs d’arbres de Noël tournés vers l’avenir pourraient commencer à planter une plus grande diversité d’espèces d’arbres pour faire face aux effets du changement climatique.

Il est toutefois évident que les arbres de Noël sont confrontés à des risques croissants liés au changement climatique et que tous les producteurs ne pourront pas adopter des méthodes de pointe ; certains ne choisiront pas les bons arbres.

La plupart des exploitations d’arbres de Noël sont des entreprises familiales qui n’ont pas les moyens de s’enrichir. Les coûts de relocalisation des exploitations d’arbres vers des climats plus cléments ou à des altitudes plus élevées peuvent entraîner la fermeture d’autres exploitations. Le coût d’un arbre de Noël continuera probablement à augmenter à l’avenir.